‘We moeten nog vieren dat we landelijk café van het jaar zijn geworden’

De timing was op z’n zachtst gezegd ongelukkig. Tiffany den Ouden (28) zette op 15 maart 2020 haar handtekening om bedrijfsleider te worden van café ‘De Slim’, de bruine kroeg aan het Havenplein in Naaldwijk. Enkele uren later moest ze de deuren sluiten en was de eerste lockdown een feit.

“Vanaf het moment dat ik bedrijfsleider werd van De Slimmerick heb ik nog geen dag normaal kunnen draaien”, verklaart Tiffany. Ze kijkt monter, oogt fris en is nog steeds hoopvol voor de toekomst, maar ze erkent ook dat de coronamaatregelen hun tol eisen. “Elke maand moet er geld bij. Ik houd het vol dankzij mijn ouders en een hoop creativiteit en eensgezindheid onder de ondernemers. Maar er zit wel een grens aan wat je als ondernemer kunt dragen. Als deze sluiting nog zes maanden duurt, weet ik niet of we dit als bedrijf overleven.”

Feestweken

Haar ouders kochten in 2001 De Slimmerick, een dorpskroeg die zich in de loop der jaren ontwikkelde tot een vaste ontmoetingsplaats voor menig Westlander. Als ‘dochter van’ hielp Tiffany al van jongs af aan mee in de kroeg: van ramen lappen en schoonmaken tot frisdrank verkopen tijdens de feestweken. Dat ze ooit de bedrijfsleider van het café zou worden, was op dat moment nog geen sprake van.

Uitdaging

Ze studeerde, ging op wereldreis en kreeg een vaste baan bij Trefzeker Partyverzorging & Verhuurservice. Toch aarzelde ze geen moment toen haar ouders de kroeg wilden verkopen. “Ik wist: het is nu of nooit”, blikt ze lachend terug. “Ik heb altijd zelfstandig ondernemer willen zijn, het kriebelde al een tijdje om daar werk van te maken en ik wist dat ik deze uitdaging wilde aangaan.”

Bierpakketten

Een uitdaging werd het. Tijdens de eerste lockdown werden bierpakketten verkocht. “In eerste instantie dacht ik: dat doet iedereen al, maar het leverde leuke en positieve reacties en wat inkomsten op. Dan houd je zelf ook de moed erin.”

In de zomermaanden konden Tiffany en haar medewerkers dat positieve gevoel vasthouden dankzij een groot terras dat de gemeente ter beschikking stelde. “Dat hebben we aangekleed als een soort biergarten. In het begin was erg wennen, want tien bier over de bar uitserveren is echt iets anders dan heen en weer rennen naar een terras met drankjes en hapjes. We hebben die opstelling van het terras tig keer veranderd en zijn met mobiele betaalapparaten gaan werken. Het was erg wennen, maar met keihard werken kregen we het weer voor elkaar. En ook in die maanden hebben we veel nieuwe gezichten op het terras mogen verwelkomen en positieve feedback gekregen.”

Kerststraat

Na het terrasseizoen mocht de horeca nog even open blijven. “Eerst tot 01.00 uur”, blikt Den Ouden terug. “Dat was geen probleem, maar daarna maar tot 22.00 uur. Dan ga je dus niet zo snel meer naar het café. Het werd steeds lastiger om rendabel open te kunnen blijven. Maar je doet het, want je wilt zo graag ondernemen.”

Toen de horeca opnieuw dicht moest, bedacht de jonge onderneemster opnieuw een creatief plan: ‘de kerststraat’. Vanaf november is er hard gewerkt om het bruine café om te toveren tot een zogenaamde kerststraat, waarin andere ondernemers ruimte huren om hun kerstwaren te verkopen. Van kerststukjes en -bomen tot allerhande lekkernijen en feestelijke presentjes.

Toen ze haar plan presenteerde aan de Westlandse middenstanders was de saamhorigheid meteen groot. “Juist vanuit de gedachte dat we het winkelend publiek kunnen spreiden. In de ‘kerststraat’ in ‘De Slim’ kunnen we op veilige afstand, grotendeels in de buitenlucht, alle coronamaatregelen in acht nemen.

Deuren sluiten

Zoals inmiddels bekend is het coronavirus nog niet klaar met ons. Op 14 december 2020 kondigde premier Rutte een tweede lockdown aan. Nu zal ook de ‘kerststraat’ aan het Havenplein haar deuren moeten sluiten, net als alle andere winkels die niet in de eerste levensbehoeften voorzien. Een domper van jewelste. “Je raakt er gewoon bijna aan gewend, tegenslag na tegenslag”, verzucht Den Ouden.

Om dan strijdvaardig te vervolgen: “Ik denk dat we allemaal coronamoe zijn, dat iedereen het lastig vindt om sommige regels uit te leggen. Waarom de winkelstraten wel open mochten blijven en de horeca niet? Niemand heeft alle antwoorden, maar ik hoop oprecht dat iedereen nog even volhoudt. Als het niet voor jezelf is, dan wel voor de kwetsbaren of voor ondernemers zoals ik die ontzettend graag willen.”

Blijven vernieuwen

Vooruitkijkend naar 2021 hoopt ze eindelijk weer de gastvrijheid te kunnen bieden die De Slimmerick zo uniek maakt. “En alle oude en nieuwe gezichten te mogen ontvangen, want de afgelopen maanden heb ik ook nieuwe ideeën opgedaan. Blijven vernieuwen en ondernemen, dáár wil ik mee verder. En we moeten nog vieren dat De Slimmerick in dit bijzondere jaar landelijk café van het jaar is geworden. Die prijs heeft nog niet de aandacht gekregen die het verdient, dus daar gaan we zeker bij stilstaan.”